Design & Innovation

French follows English
One of my favorite sake bottles can be found … inside a display case at the Okura Gekkeikan Kinenkan (Museum) in Fushimi in Kyoto. I opened its modern version last week-end, a memory of my short stay at the brewery last February. Here follows the bottle’s little story.
From the 16th century, the main hub of the transport system for goods such as rice into the imperial capital of Kyoto was located in Fushimi, in the southern part of the city, connected to Osaka through a canal. It became an important sake production centre in Edo times, however sake produced in Fushimi was mostly consumed in or around Kyoto, while breweries located in Nada (Hyogo Prefecture), benefiting from an easy access to the sea, were sending a large part of their sake to the shogun’s capital, Edo.
In 1877 though, the Kyoto – Osaka train line opened, then in 1889 the Tokaido train line reaching Tokyo. Things changed significantly for Fushimi brewers who were now able to aim for the Tokyo market. At the beginning of the XXth century, producers started to adopt glass bottles progressively, but Gekkeikan added a small twist: one of their bottles was capped by a sake cup held to the neck by a metal piece … which doubled as a balancing stand for the cup. We are told that thanks to this little innovation, travelers were able to enjoy Gekkeikan sake throughout their long train journey to the East more comfortably. Their was less spilling on coach movements.

Une de mes bouteilles de saké préférées peut être admirée … sous une cloche de verre au musée Okura Gekkeikan Kinenkan de Fushimi, au sud de la ville de Kyoto. J’ouvrai sa version moderne ce week-end, un souvenir de mon passage chez Gekkeikan quelques jours en février dernier. Voici la petite histoire de cette bouteille.
A partir du 16ème siècle, le cœur du système de transport nourrissant la capitale impériale Kyoto de matières premières, à commencer par le riz, se développa à Fushimi, au sud de la cité, reliée à Osaka par un canal. Fushimi devint un grand centre de production de saké, mais celui-ci restait essentiellement destiné au marché local, tandis que les maisons situées à Nada (département de Hyogo) bénéficiaient d’un accès facile à la mer, leur permettant d’envoyer de grosses quantités de saké vers la capitale du shogun, Edo.
En 1877 cependant, la ligne de chemin de fer entre Kyoto et Osaka fut inaugurée, et en 1889, la ligne Tokaido relia Tokyo à l’ancienne capitale impériale. Ce fut un changement majeur pour les maisons de saké de Kyoto, qui purent enfin partir à la conquête de Tokyo. Au début du 20ème siècle, les producteurs adoptèrent progressivement la bouteille de verre, mais Gekkeikan avait ajouté un petit plus. Un des modèles était surmonté d’un petit verre à saké fixé à la bouteille par une pièce de métal qui fonctionnait aussi comme un pied articulé. On nous explique qu’ainsi les passagers du train vers Tokyo pouvaient siroter plus confortablement le saké Gekkeikan, mieux protégé dans son petit verre des vibrations de la voiture.

NB Black and White photo extracted from Gekkeikan website

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